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El gas de la risa alivia de forma rápida y duradera los síntomas en pacientes con depresión resistente al tratamiento

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Science · 14 junio 2021 08:20

Un único tratamiento de una hora de duración que consiste en inhalar una mezcla de oxígeno y óxido nitroso, lo que se conoce popularmente como gas de la risa, mejora significativamente los síntomas en pacientes con depresión resistente al tratamiento, según nuevos datos de publicados en Science Translational Medicine por investigadores de la Facultad de Medicina de la Universidad de Washington y de la Universidad de Chicago (Estados Unidos).

En un ensayo clínico de fase 2 mostraron que los síntomas de la depresión mejoran rápidamente tras el tratamiento con óxido nitroso inhalado. Además, informan de que los beneficios pueden durar varias semanas.

"Un gran porcentaje de pacientes no responde a las terapias antidepresivas habituales (los pacientes de este estudio habían fracasado en una media de 4,5 ensayos de antidepresivos) y es muy importante encontrar terapias que ayuden a estos pacientes -explica Charles R. Conway, uno de los investigadores principales del estudio-. El hecho de que hayamos observado rápidas mejoras en muchos de estos pacientes sugiere que el óxido nitroso puede ayudar a las personas con depresión realmente grave y resistente".

Conway y Peter Nagele han estado estudiando el potencial del óxido nitroso como antidepresivo durante la última década.

Explican que los fármacos antidepresivos habituales afectan a los receptores de noradrenalina y serotonina del cerebro, pero suelen tardar semanas en mejorar los síntomas. El óxido nitroso, sin embargo, interactúa con diferentes receptores en las células cerebrales -los receptores de glutamato NMDA- y tiende a mejorar los síntomas en cuestión de horas cuando es eficaz.

"Nuestros objetivos principales en este estudio eran dos. Por un lado, determinar si una dosis más baja de óxido nitroso podría ser igual de eficaz que las dosis que habíamos probado anteriormente, y lo fue para la mayoría de los pacientes. Por otro, y también queríamos ver cuánto duraba el alivio -apunta Nagele-. En un estudio de prueba de concepto realizado hace varios años evaluamos a los pacientes durante 24 horas. En este estudio, seguimos evaluándolos durante 2 semanas y la mayoría siguió sintiéndose mejor".

En el estudio participaron 24 pacientes y cada uno recibió 3 tratamientos con un mes de diferencia. En una sesión los pacientes respiraron durante una hora un gas que era mitad óxido nitroso y mitad oxígeno. En un segundo tratamiento, los mismos pacientes respiraron una solución con un 25 por ciento de óxido nitroso. Un tercer tratamiento consistió en respirar únicamente oxígeno, sin óxido nitroso.

"Realmente no se puede conseguir un grupo de comparación mejor que cuando se compara a una persona consigo misma -asegura Nagele-. Servir de control propio es lo ideal. La alternativa es estudiar los efectos de un fármaco en dos grupos similares de personas en los que se recibe un tratamiento u otro. Pero el problema con eso es que se necesita un número mucho mayor de pacientes antes de poder sacar realmente conclusiones".

Las principales conclusiones de este estudio fueron que el óxido nitroso, tanto al 25 por ciento como en una mezcla al 50 por ciento con oxígeno, mejoró la depresión en 17 de esos participantes en el estudio. Las diferencias entre una mezcla al 25 por ciento y otra al 50 por ciento tenían que ver principalmente con la duración de los efectos antidepresivos. Mientras que la dosis del 50 por ciento tuvo mayores efectos antidepresivos dos semanas después del tratamiento, la dosis del 25 por ciento se asoció a menos efectos adversos, el más común de los cuales fue la sensación de náuseas.

"Algunos pacientes experimentan efectos secundarios -es un pequeño subconjunto, pero es muy real- y el principal es que algunas personas tienen náuseas -precisa Conway-. Pero en nuestro estudio, solamente cuando las personas recibieron la dosis del 50 por ciento experimentaron náuseas. Cuando recibieron un 25 por ciento de óxido nitroso nadie tuvo náuseas. Y esa dosis más baja fue tan eficaz como la más alta para aliviar la depresión".

De las 20 personas que completaron todos los tratamientos del estudio y las visitas de seguimiento, el 55 por ciento (11 de 20) experimentaron una mejora significativa en al menos la mitad de sus síntomas depresivos, y el 40 por ciento (8 de 20) se consideraron en remisión después de respirar una solución de óxido nitroso durante una hora.

En el transcurso de todo el estudio, tras recibir ambos niveles de dosis de óxido nitroso y el tratamiento con placebo, alrededor del 85 por ciento (17 de 20) de los participantes experimentaron una mejora lo suficientemente significativa como para que su clasificación clínica cambiara al menos una categoría, por ejemplo, de depresión grave a moderada.

Referencia: Sci Transl Med. 2021 Jun 9;13(597):eabe1376. doi: 10.1126/scitranslmed.abe1376

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